Les dirigeants de l'Église rendent hommage aux pionniers du passé et d'aujourd'hui

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Chaque 24 juillet, les saints des derniers jours de l'Utah et du monde entier célèbrent la Journée des pionniers, un jour férié officiel que cet État américain célèbre pour commémorer le premier groupe de pionniers de la foi qui est arrivé dans la vallée du lac salé il y a près de 175 ans.

La salle de presse de l'église et d'autres médias ont récemment passé du temps avec plusieurs dirigeants de l’Eglise au This Is The Place Heritage Park et sur le toit du centre de conférence de Salt Lake City, dans l'Utah, en prélude au jour férié du saint des derniers jours résidant.

Au cours de ces entretiens, trois des dirigeants de l’Eglise au niveau mondial - M. Russell Ballard, président par intérim du Collège des Douze Apôtres, Ulisses Soares du Collège des Douze Apôtres et Joy D. Jones, présidente générale de la Primaire - ont fait part de leurs réflexions sur l'importance d'honorer l'héritage des pionniers de l'Église, de reconnaître les pionniers des temps modernes, quelle que soit leur nationalité, et de donner des conseils sur la manière dont les saints du monde entier peuvent créer leur propre héritage.

Le président Ballard : « Nous avons une grande histoire ; nous avons la grande histoire des pionniers »

« Tout le monde n'est pas le descendant d'un pionnier qui a traversé les plaines de la vallée », a déclaré le président M. Russell Ballard, l'Apôtre le plus ancien du Collège des douze apôtres. « Mais nous avons tous des ancêtres, et quelles que soient notre nation, notre culture et nos origines... nous avons tous un héritage de pionniers. »

Le président Ballard, originaire de Salt Lake City, est également un descendant direct de Hyrum Smith, frère de Joseph Smith, fondateur et premier président de l'Église de Jésus-Christ des Saints des Derniers Jours.

« Ma mère est une Smith. Ainsi, Joseph F. Smith (le fils de Hyrum) était son grand-père. C'est mon arrière-grand-père », a déclaré le président Ballard. « Quand il n'avait que 7 ans, il était le maître de charrette d'un des enfants de Mary Fielding Smith »

Joseph Fielding Smith, qui est devenu le sixième président de l'Église, a rejoint sa famille et des milliers d'autres saints alors qu'ils se rendaient de l'Illinois à la Vallée du Lac Salé, un voyage de 2 100 km, pour échapper à la persécution religieuse.

On estime que 60 000 à 70 000 pionniers se sont organisés en sociétés et ont voyagé en chariot ou en charrette à bras vers l'Utah entre 1847 et 1868.

« Quand vous lisez cette histoire et pensez à ce qu'ils ont vécu, eux et d'autres qui ont tiré des charrettes à bras, et d'autres qui ont juste marché jusqu'au bout, oh mon Dieu », s'est exclamé l'Apôtre de 91 ans.

« Lorsque nous célébrons la Journée des pionniers, nous devrions applaudir ceux qui ont ouvert la voie à tout ce que nous avons dans cette grande vallée », a poursuivi le président Ballard.

En décrivant son héritage de pionnier, assis devant la maison de son arrière-grand-mère Mary Fielding Smith et près d'une statue dédiée à sa mémoire au This Is The Place Heritage Park, le président Ballard a expliqué que les femmes ont joué un rôle essentiel tant dans la marche vers l'ouest que dans les futurs héritages de pionniers.

« On se met à lire et à étudier cette histoire, et on commence à étudier la grandeur. Vous étudiez la foi, l'amour du Seigneur, le lien avec le Seigneur », a-t-il déclaré.

« Sans cela, ils n'auraient jamais pu faire ce qu'ils ont fait », a ajouté le président Ballard. « Merci, Seigneur, pour les grandes femmes du monde ! »

En plus des difficultés physiques que les pionniers ont rencontrées en se rendant dans leur nouvelle patrie en Occident, l'apôtre senior a noté que les premiers saints des derniers jours ont rencontré d'autres types de défis au cours de leur voyage.

« Personne n'est parfait ; ils n'étaient pas parfaits », a déclaré le président Ballard. « Mais je dirais qu'au fur et à mesure qu'ils ont souffert, qu'ils ont fait leur chemin, et qu'ils ont appris à connaître Dieu et à connaître le Seigneur Jésus-Christ par leur foi dans leurs prières ... ils sont alors devenus plus forts spirituellement ».

« Les pionniers ont tiré de grandes leçons des erreurs qu'ils ont commises », a déclaré le président Ballard.

Il a souligné que les gens d'aujourd'hui ont beaucoup plus en commun avec eux qu'ils ne le pensent.

« C'est la quête que nous avons tous », a déclaré le président Ballard. « Nous essayons de devenir des gens meilleurs ».

Avant les commémorations de la Journée des pionniers, le Président Ballard a souligné que tout Saint peut établir un lien avec les sacrifices consentis par les générations passées de saints des derniers jours.

« Partout où les gens vivent, il y a nos ancêtres qui étaient des pionniers », a-t-il déclaré. « Et quand on pense à la façon dont a été diffusé l'Évangile de Jésus-Christ dans le monde et aux personnes qui l'ont accepté, ils sont devenus des pionniers dans leur propre pays, à leur manière ».

« Nous avons une grande histoire ; nous avons la grande histoire des pionniers », a déclaré le président Ballard.

Elder Soares : « Chaque membre de cette Église est un pionnier »

« J'ai commencé à connaître l'héritage des pionniers lorsque j'étais étudiant du séminaire au Brésil, il y a de nombreuses années », a déclaré Elder Soares, lorsqu'on lui a demandé ce qu'il savait des saints des derniers jours qui ont traversé les plaines pour se rendre dans l'Utah, avant qu'il ne commence à vivre aux États-Unis.

« J'ai été vraiment inspiré par leur courage », a-t-il ajouté.

Appelé comme membre du Collège des Douze Apôtres en mars 2018, Elder Soares est originaire de São Paulo, au Brésil.

Depuis lors, le dirigeant mondial de l’Eglise a expliqué que sa nouvelle affectation en tant qu'apôtre de l'Eglise l'a exposé à des possibilités d'apprentissage accrues et à une plus grande appréciation de l'histoire des pionniers des derniers jours.

« Mon respect et mon admiration pour l'héritage des pionniers ont beaucoup grandi depuis que je suis arrivé aux États-Unis », a déclaré Elder Soares.

Même si cette époque est lointaine, Elder Soares a ajouté que les saints des temps modernes ont une responsabilité particulière.

« Les pionniers de l'église nous ont laissé un grand héritage pour les nouvelles générations, et nous devons le poursuivre à travers notre service », a-t-il déclaré. « Cela me rappelle les enseignements du Sauveur lorsqu'il a dit : « A leurs fruits, vous les connaîtrez, car les fruits des pionniers sont très bons. »

« Il y a beaucoup de gens qui souffrent de nos jours », a déclaré Elder Soares. « Notre sourire, notre service, nos bras tendus peuvent vraiment leur montrer l'amour que le Sauveur a pour eux. ... Je pense que c'est la meilleure façon d'honorer l'héritage des pionniers. »

Bien que le Jour des Pionniers soit célébré comme un jour férié officiel dans l'Utah, l'apôtre brésilien a noté que les saints des derniers jours sont des pionniers à leur manière, où qu'ils vivent.

« Chaque membre de cette Église est un pionnier », a-t-il déclaré. « Peu importe qu'ils soient ici aux États-Unis ou au Brésil ou en Asie ou en Afrique ».

« Chaque nouveau converti est un pionnier parce qu'il ouvre la voie à leur avenir. »

Selon Elder Soares, il a reçu beaucoup de bonnes choses grâce aux sacrifices que les saints de son pays d'origine, qui ont vécu avant lui, ont fait.

« Les pionniers du Brésil signifient beaucoup pour moi parce qu'ils m'ont ouvert la voie », a déclaré Elder Soares.

« Je suis le bénéficiaire des bénédictions qu'ils m'ont accordées grâce à leur exemple », a-t-il déclaré. « Je leur suis si reconnaissant, pour leur influence sur moi, pour leurs efforts pour m'enseigner, pour m'aider ».

Elder Soares se rappelle quand il était un jeune garçon fréquentant l'église à Sao Pãulo, avec très peu de fidèles. Aujourd'hui, le Brésil compte près de 1,5 million de saints des derniers jours.

« Nous avions de grands dirigeants. Ils étaient des convertis de l'Église qui a apporté d'énormes changements dans leur vie », a-t-il déclaré.

« Ils nous ont aidés à voir au-delà de nos yeux, ils nous ont aidés à voir notre avenir. Je dois une grande partie de ce qui se passe aujourd'hui dans ma vie à ces personnes merveilleuses », a ajouté Elder Soares.

Le dirigeant mondial de l’Eglise a expliqué que même si les saints brésiliens et les autres membres de la foi ne célèbrent pas les pionniers à une date précise comme ils le font aux États-Unis, leur héritage est souvent mentionné, notamment lorsque de nouvelles congrégations sont organisées et que des bâtiments sacrés tels que des temples et des lieux de culte sont consacrés.

« Je ne célèbre pas en tant que descendant d'un pionnier de l'Utah. Mais je célèbre en tant que descendant d'un pionnier latin », a-t-il déclaré.

Sœur Jones : « Ils ont compté sur Jésus-Christ et aujourd'hui, en tant que pionniers des temps modernes, nous comptons sur lui »

« Nous sommes tellement occupés aujourd'hui et nous regardons toujours vers l'avenir, mais nous oublions parfois de regarder en arrière », a déclaré Sœur Joy D. Jones, présidente générale de la Primaire de l'Église.

« Parfois, nous oublions de nous souvenir. Et pourtant, nous nous appuyons sur toutes les choses qui ont été faites dans le passé et sur toutes ces personnes merveilleuses qui ont tant sacrifié », a-t-elle déclaré.

En tant que présidente responsable du programme mondial de la Primaire de l'Église qui sert plus d'un million d'enfants, Sœur Jones a exprimé son assurance quant au rôle vital que jouent les adultes pour aider les jeunes à comprendre et à développer les qualités dont les premiers pionniers ont fait preuve en se rendant dans l'ouest des États-Unis.

« Nous pouvons vivre les caractéristiques que nous honorons et respectons tant chez nos premiers saints : le courage et la foi, l'amour, la détermination et cette force qu'ils ont dégagée chaque jour de leur vie, un jour à la fois », a déclaré la Présidente Jones.

« En vivant ces caractéristiques, nous partageons ces choses avec nos enfants, nous leur servons d'exemple », a-t-elle ajouté.

Sœur Jones a déclaré qu'en plus de donner l'exemple aux enfants, les adultes devraient enseigner à leurs jeunes enfants l'histoire de leur famille.

« Les enfants comprennent leur famille... ils sont plus forts et plus déterminés. Ils sont mieux ancrés ».

« Ils réalisent qu'ils font partie de quelque chose de plus grand qu'eux - qu'ils ont une place et un rôle importants à jouer », a-t-elle déclaré.

Pendant la migration des saints des derniers jours de Nauvoo vers la vallée du lac salé, des centaines de mineurs ont accompagné leurs familles saintes des derniers jours qui ont parcouru les sentiers vers l'ouest.

Une page de l'histoire de l'Église qui explique l'émigration des pionniers des saints des derniers jours au milieu des années 1800 indique que les membres de la foi qui ont perdu la vie souffraient de maladies communes à cette époque, notamment le choléra et la dysenterie.

Les autres risques étaient notamment les accidents survenus sur le chemin, comme le fait d'être écrasé par des wagons ou d'être tamponné.

Au This Is The Place Heritage Park, un monument est dédié à plus de 650 enfants qui ont perdu la vie sur le chemin de l'Utah.

« Peut-être que les enfants d'aujourd'hui ne seront pas confrontés à des défis de ce genre, mais ils le seront aussi », a déclaré Sœur Jones. « Et nos enfants peuvent regarder ces enfants et se rendre compte que c'était dur pour eux - ils ont fait des choses difficiles ».

Sœur Jones a raconté que son arrière-grand-mère Helen était née lors d'une expédition de pionniers, dix jours avant que ses parents n'arrivent dans la vallée du lac salé, à l'arrière d'un chariot.

« C'était son début, et elle a grandi en travaillant dur, en faisant beaucoup de sacrifices, mais quelque chose qui m'a frappé, c'est l'exemple qu'elle a donné à 15 ans », a déclaré Sœur Jones.

Elle a décrit comment Helen s'occupait quotidiennement de sa propre mère en raison de sa mauvaise santé. C'est ainsi qu'Helen a élevé ses neuf frères et sœurs.

« Je m'émerveille de ce qu'elle a accompli et je pense qu'aujourd'hui, son ADN est en moi, je peux aussi faire des choses difficiles », a déclaré Sœur Jones. « Je ne peux pas imaginer le voyage qu'ils ont vécu ».

Sœur Jones a expliqué que lorsque les gens choisissent d'affronter les épreuves avec foi, « Nous pouvons tendre la main aux autres, nous pouvons servir ceux qui nous entourent comme ils l'ont fait et nous pouvons compter sur notre Sauveur Jésus-Christ, tout comme eux. »

« Les premiers pionniers s'appuyaient sur le Sauveur ... et aujourd'hui, en tant que pionniers des temps modernes, nous comptons sur lui », a-t-elle ajouté.